《实况足球》免费实况足球已死?

改了名字、改了销售机制,仿佛是为新时代而生,在粉丝眼中却是一个经典IP“死去”的标志。

8月26日,《实况足球》发布系列最新一作的宣传片。宣传片长达6分钟,详细说明了在进军PlayStation 5/Xbox Series XS之后游戏有何“革新性变化”。

不过玩家看上去并不期待最终的成品。起因可以追溯到一个月开发商科乐美的决定:《实况足球》正式改名。

7月21日,日本游戏开发商科乐美宣布,旗下王牌足球游戏《Pro Evolution Soccer》——常被简称为“PES——”系列将更名为《eFootball》,并取消每年发售新作的计划,而改成游戏本体免费上架各大平台、游戏内容定期更新。

《Pro Evolution Soccer》直译是“职业进化足球”的意思。而在日本,同一个系列的名字叫做“Winning Eleven”(胜利十一人)。但无论是哪个英文标题,中国玩家都称该系列为“实况足球”。

2019年,《实况足球》大张旗鼓走电竞推广路线,将主标题的名字前加上“eFootball”(电子足球)的字样。然而,当游戏名称只剩下“eFootball”时,似乎意味着《实况足球》停止了“进化”,也成为传统足球游戏市场的“失败者”。

在足球游戏市场,走拟真路线的大IP只有两个——美国艺电出品的《FIFA》系列和科乐美出品的《实况足球》系列。

美国艺电财大气粗,《FIFA》也拥有更多版权。其中世界杯、英超、西甲是《FIFA》的长期独家合作伙伴。版权则是《实况足球》的最大弱点,众多欧洲知名俱乐部只能以假名、假球衣出现在游戏中,令游戏的代入感大大降低。

但是《实况足球》从诞生之日起就以操作手感真实、细节丰富而著称,因此拥有大批死忠。即使版权不足,也有热心粉丝制作游戏补丁,将真实的球队信息添加到游戏数据库。

以《实况足球2021》为例,玩家评价该作品打了“真实性补丁”之后,成为一款“美丽的游戏”。

变成免费游戏后,《实况足球》将全面走抽卡、组建虚拟球队线上对战的路线。事实上,这个确实是足球游戏最强的盈利模式。无论是《FIFA》中的“终极球队”,还是《实况足球》的“我的俱乐部”,都通过抽卡引诱玩家打开钱包。相比之下,以单机娱乐为主的模式,例如联赛、杯赛、生涯等等,就没有什么变现空间。

但联赛、杯赛是拟真类足球游戏得以壮大的起源。玩家热爱现实的球队和球星,也希望在虚拟世界中操作这些球队和球星,赢得现实中存在的重大锦标。《实况足球》中的生涯模式叫做“大师联赛”,虽然“我的俱乐部”吸金能力更强,但仍有不少粉丝是冲着在“大师联赛”中纵横球坛而入手游戏。

管中窥豹。死敌《FIFA》系列发布的《FIFA 22》生涯模式宣传片,在YouTube上的播放量为247万次,比游戏的标准预告片(222万次)和“终极球队”模式预告片(122万次)播放量都要多。可见还有很多玩家认为足球游戏的一大乐趣,在于在虚拟世界的足坛中驰骋,拿下各种现实中的重要荣誉。

但《实况足球》免费化后,精力恐怕就落在线上模式了。根据科乐美发布的免费版《实况足球》更新规划,游戏将在Steam、PS5、PS4、XSX/S 、Xbox One、Win 10、iOS、Android等平台全面上线。秋季初上架时,游戏将具备包含9家合作俱乐部的线下友谊赛模式,以及PS、Xbox分别跨新旧主机平台对战的功能;之后将推出未命名线上联赛、抽卡组队模式,以及Steam、PS、Xbox跨平台对战功能;冬天将推出移动版,移动版也能跟主机版和PC版跨平台对战。

科乐美透露,部分模式会以付费可下载内容(DLC)的形式发售。预计类似“大师联赛”这种线下模式,就会成为付费的部分。

《实况足球》的玩家也许可以相信,既然“大师联赛”模式还是需要付费,那开发商大致不会太马虎地对待。但是玩家也同样怀疑,当《实况足球》将线上作为发力方向后,线下模式的可玩性可能会每况愈下。

登录包括移动端在内的全平台,就是一个不妙的信号。全平台对战功能意味着游戏将会基于最低性能的平台的标准开发。尽管手游平台的画面还是会与主机平台的画面有差别,但主机平台——尤其是去年发售的新一代主机PS5和XSXS——的画面,肯定触及不到机能所能支持的天花板。

2020年,《实况足球》没有延续按年推出新作的惯例,而是在《实况2020》基础上推出一个大型升级包,权当《实况2021》。当时科乐美给出的理由主要理由是更换引擎,以为新主机平台推出画面更震撼、效果更真实的升级版本。而现在,玩家痛骂适配手游版的开发理念,令游戏画质不降反升。

欧洲杯期间,《实况足球》推出基于新更换的“虚幻”引擎而游戏公测版。当时玩家就吐槽等了一年就这样的画面?有粉丝建议耐心等成品推出,结果免费版消息一公布,玩家才发现公测版可能就是最终成品的效果。

漫长等待换来期望落空,似乎突显出《实况足球》开发团队的能力有一定局限。因为即使专门花了一年时间研究怎样开发符合新一代主机水平的游戏,开发商交出的却是画面质量下降的新作。

也许对科乐美来说,“免费化”才是理性决策。传统足球游戏每年发售新作的模式,其实也有不少球迷批评。无非是更新些数据、球衣、名单等内容,游戏的体验没有质的变化,但玩家每年要为此付出60美元。

《实况足球》的“免费化”,其实就是先导流、再消费。近年《实况足球》的销量在三四百万份左右,如果免费化能扩大玩家群体,游戏内购的收入也许不但能抵消三四百万份游戏的销售额损失,甚至能有所超越。

同时,只做一个“抽卡”模式,《实况足球》的人力物力投入成本也能降低。对于遇到瓶颈的开发团队来说,这也算是一种“断臂求生”。

最理想的结果,大概是省下改良线下模式的成本,将成本用在优化线上体验。到时玩家增多、抽卡销售额提升,《实况足球》的效益迎来质的飞跃。

假如“免费化”这条路真的走通,甚至可能倒逼竞争对手不得不也采用游戏本体免费策略。以《FIFA》现在每作销售过千万份的体量来说,一旦执行免费化,收入架构所受的冲击必定比《实况足球》要大。这种波动带来足球游戏市场的新格局,也许为《实况足球》带来新生。

无论如何,《实况足球》免费化,符合开发商近年的思路。自《实况足球》从提出“eFootball”概念起,就认定电竞化才是这个系列的出路。没有财力像《FIFA》那样兼顾版权、模式、运营等多方面工作,就集中精力,磨利线上竞技这个尖端。当《实况足球》迈出只保留“电子足球”标签的激进一步,未尝没有机会开拓出电子足球产业的一番新景象。

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